La ciudad soñada de un hombre se levanta en la Cisjordania ocupada

Una fina losa de piedra tallada destaca contra las rocas salvajes y los arbustos dispersos por el paisaje montañoso palestino. Es un letrero que dice "Rawabi", que significa colinas en árabe, y apunta a un camino estrecho por la pendiente.

A medida que el camino pavimentado serpentea hacia la cima, el accidentado campo samariano pronto da paso a una escena completamente diferente: fila tras fila de majestuosos edificios de apartamentos se levantan del suelo como monolitos. Muchos de ellos aún están sin terminar, con grandes grúas rojas que se elevan sobre los bloques de piedra y hormigón. En la mitad de la colina hay un anfiteatro romano al aire libre, flanqueado a ambos lados por pasto verde (una rareza en Cisjordania, donde el agua es un recurso escaso). Una hermosa mezquita se encuentra junto al centro de la ciudad, donde numerosas tiendas vacías esperan a que los comerciantes se muden. Todo, desde las filas de edificios de apartamentos cuidadosamente organizados hasta el anfiteatro y la mezquita, se pule con el mismo tono de beige dorado, lo que da al ciudad una uniformidad sorprendentemente crujiente.

Esta es Rawabi, la primera ciudad planificada palestina moderna. Ubicada en Cisjordania, se encuentra a aproximadamente 5.6 millas al norte de Ramallah, la capital administrativa de la Autoridad Palestina, y a unas 15.5 millas de Jerusalén. La bandera palestina más grande en existencia vuela sobre un asta de la bandera fuera del centro de bienvenida de Rawabi, donde al empresario palestino-estadounidense Bashar Masri le gusta saludar a los visitantes de su ciudad. Desde ese punto de vista a la altura de su sueño aparentemente absurdo pero concreto, Masri puede observar fácilmente las colinas y montañas circundantes y el asentamiento israelí Ateret en una colina cercana.

"Rawabi para nosotros no se trata de hacer dinero", me dijo Masri durante una entrevista. "Se trata de la construcción de la nación. Porque si no construimos en nuestro país, ¿quién lo hará? "

Masri cree firmemente que se está creando un estado palestino, y cree que el proyecto Rawabi está contribuyendo a ese esfuerzo al generar oportunidades de empleo y ofrecer a los palestinos un estilo de vida comparable al que encontrarían en Israel.

"Hay muchos beneficios para Rawabi: ofrece mejores niveles de vida, mueve el nacionalismo de una manera positiva y brinda a las personas la capacidad de hacerlo por sí mismas", explicó Masri. “Necesitamos mostrarle a todo el mundo que estamos hablando de construcción. No somos la destrucción estereotipada. Estamos en construcción. Somos constructores. Nos merecemos un estado ".

Masri dijo que durante mucho tiempo buscó un gran proyecto patriótico y finalmente encontró la inspiración cuando ingresó al negocio de bienes raíces en 2004. En diciembre de 2007, anunció su plan para construir Rawabi, cuyo desarrollo es financiado conjuntamente por su compañía Massar International. y la rama de inversión del gobierno de Qatar. La excavación comenzó en 2010, y pronto comenzó la construcción en 2012. Cuando se le preguntó cuánto tiempo tomaría completar el proyecto, Masri dio una estimación aproximada de otros seis a ocho años.

Esto significa que estaremos bien en la década de 2020 cuando Rawabi se convierta en una ciudad operativa de pleno derecho. Pero considere su ubicación física en Cisjordania, una franja de territorios ocupados flanqueados por Israel en el lado oeste y Jordania en el este. De hecho, Rawabi se cita a menudo como un estudio de caso en la Escuela de Negocios de Harvard, donde Masri ha discutido los detalles y los desafíos de construir una ciudad en medio de la ocupación. Desde un punto de vista estrictamente comercial, Masri dijo que Rawabi no tiene sentido. Es un proyecto inútil que ha ido muy por encima de su cabeza, y su compañía está asumiendo enormes riesgos al emprender el desarrollo.

"Tendríamos suerte si pudiéramos limitar nuestras pérdidas a $ 100 millones al final del proyecto", dijo Masri, y agregó que la ocupación israelí ha obstaculizado gravemente la construcción y la posibilidad de rentabilidad de Rawabi. Hasta ahora, todo en Rawabi, desde la tubería de agua hasta la escuela internacional (que estará en funcionamiento en septiembre) es una empresa privada.

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Masri está financiando el proyecto de más de $ 1 billón con su propia fortuna, así como con el apoyo de cientos de millones de dólares del gobierno de Qatar. Juntos, Masri y los qataríes están desarrollando alrededor de un tercio de los 1,600 acres que abarca Rawabi, dejando el resto a los futuros desarrolladores.

El proyecto ha sacado más dinero de sus bolsillos y más tiempo fuera de su agenda de lo que Masri había planeado, pero sigue sin inmutarse. Aunque Massar International es una compañía privada y a Masri le encantaría ganar dinero como hombre de negocios, enfatizó que el propósito de Rawabi es ayudar a construir la nación de Palestina. La ciudad trata de desafiar la ocupación y establecer una firme presencia palestina en Cisjordania. Además, dijo Masri, tiene otros 30 negocios que le están haciendo buen dinero.

“Rawabi es un hecho en el suelo. En política, hay que poner los hechos sobre el terreno. Nuestra gente no ha estado haciendo eso, pero los israelíes sí ”, dijo, refiriéndose a la ocupación y los asentamientos israelíes como Ateret. “Rawabi es el primer intento de los palestinos por poner un hecho en el terreno. El mundo es muy simpático con el pueblo palestino como víctimas, pero no como constructores de paz. Queremos que nos vean como constructores de la paz ".

Solo hay un problema: la ciudad se siente deprimentemente vacía, con solo 300 familias que residen en los apartamentos de última generación. Muchos han descrito a Rawabi como un pueblo fantasma, y la viabilidad de su futuro todavía está muy en el aire.

Masri admitió que las ventas son saludables, pero no tan dramáticas como había anticipado. Esto se debe en parte a la incertidumbre que rodea la situación política y en parte a los retrasos en la construcción. La ciudad también enfrentó una grave crisis de agua de 2014 a 2015 cuando buscó pero no recibió permiso para construir una tubería de agua. Muchos compradores de apartamentos cancelaron sus pedidos cuando se enteraron de que Rawabi no tenía agua. Pero desde que se resolvió el problema a mediados de 2015, Masri ha podido vender 850 unidades residenciales, de las cuales 640 están listas para ser entregadas. Es optimista y espera que después del mes sagrado del Ramadán, se establezca un mínimo de 500 familias. Para fines del próximo año, tiene la esperanza de que la ciudad tendrá 1.500 familias.

Durante la fase principal de construcción, Masri y Qataris planean construir 6,000 unidades. Su objetivo, relativamente conservador, dijo Masri, es tener 8,000 hogares al finalizar el proyecto.

Actualmente, Rawabi emplea a unos 6,000 trabajadores de la construcción. Masri dijo que el proyecto generalmente genera entre 8,000 y 10,000 empleos de construcción cada año, pero para que Rawabi sea una ciudad verdaderamente vibrante, debe haber empleos más allá de la construcción. El lema de Rawabi es "Vive, trabaja, crece" y la compañía de Masri está buscando construir la infraestructura adecuada para una variedad de carreras, especialmente las que son relativamente inmunes a la ocupación. Masri dijo que ha considerado la manufactura liviana, el ensamblaje y talleres simples como soldadura y carpintería. Pero el enfoque principal es la construcción de un centro de TI que atraiga lo que él llama los “yuppies” palestinos, ya que un centro de este tipo que combina oportunidades de trabajo en tecnología y el estilo de vida correspondiente no existe actualmente en Palestina.

Mohammad Nazzal, gerente de proyectos de la empresa de TI ASAL Technologies que se mudó a Rawabi hace unos seis meses, dijo que eligió la ciudad porque está construyendo el primer centro de tecnología de la información y las comunicaciones en Palestina.

"No pude encontrar un lugar mejor para vivir que en Rawabi", dijo Nazzal, quien anteriormente había trabajado como ingeniero para Microsoft en los Estados Unidos. Su compañía (actualmente ubicada en Ramallah) está considerando mudarse a Rawabi también.

Nazzal me dijo que sus vecinos incluyen banqueros, contadores y empleados del gobierno, así como maestros, taxistas y agricultores.

"Una ciudad debe tener una amplia gama de personas, desde recién graduados que acaban de conseguir trabajo hasta personas que están a punto de jubilarse", dijo Masri. "Nuestro principal objetivo es la generación más joven: personas que han estado fuera de la universidad y han trabajado durante tres a diez años, que han ahorrado un pequeño pago inicial y que pueden pagar una hipoteca".

Al mismo tiempo, Masri dejó en claro que Rawabi no está destinado a los palestinos sin trabajo ni ingresos. Él anticipa que la población consistirá principalmente en las clases media y media alta. "Esperemos que en el camino, los Rawabianos se hagan ricos y continúen viviendo en Rawabi", dijo.

Un apartamento de tres habitaciones en Rawabi cuesta aproximadamente $ 100,000, aproximadamente un 25% menos que el equivalente en Ramallah. Pero ese precio aún está fuera del alcance de muchos palestinos comunes, que a menudo se quejan de la falta de viviendas asequibles en los territorios ocupados.

De hecho, algunos de los críticos más fuertes de Rawabi provienen de la población local. Los palestinos han acusado a Masri de obtener ganancias en medio de la ocupación y han encontrado que sus promesas son demasiado buenas para ser verdad. Para quienes viven las realidades cotidianas de los puestos de control, la presencia militar israelí en Cisjordania y la violencia en la región, Rawabi parece un sueño lejano que es tan inaccesible como absurdo.

Masri admitió la desaprobación que sus compañeros palestinos han expresado. "En la etapa inicial [del proyecto] hubo incredulidad, y muchos me llamaron soñador, un capitalista que quería aumentar los precios de la tierra; lo que sea", dijo. "Pero cuando el proyecto comenzó a tener mucha cobertura y vieron que las cosas sucedían en el terreno, hubo mucho apoyo".

Aún así, la crítica nunca ha disminuido. El Movimiento Palestino de Boicots, Desinversiones y Sanciones contra Israel ha denunciado públicamente a Rawabi como un proyecto de normalización con Israel y contra la lucha palestina por los derechos y el reconocimiento. Los partidarios de BDS no ven a Rawabi como una muestra de desafío, sino como un acto de sumisión a los ocupantes.

El funcionario superior de la Organización de Liberación de Palestina, Wasel Abu Yousef, se encuentra entre los simpatizantes del movimiento. "Todas las facciones palestinas y las instituciones no gubernamentales, así como todo el pueblo palestino, han tomado la decisión de boicotear a las fuerzas de ocupación, que es algo que debería aplicarse a todos, incluido Rawabi, ya que se ha hablado de que las compañías israelíes contribuyeron a su construcción. ", Dijo al sitio de noticias Al-Monitor en 2014.

El Comité Nacional de BDS también emitió una declaración en 2012 exigiendo que Masri y sus empresas, especialmente Rawabi, pongan fin a "todas las actividades de normalización con Israel y sus cómplices, más allá de la simple necesidad de que todas las empresas palestinas en el territorio ocupado deban tener en cuenta".

"No hay manera de construir un proyecto como este sin tratar con ellos", respondió Masri. "Cada palestino tiene que tratar con el ocupante. Nuestras vidas continuarán a pesar de la ocupación, y [Rawabi] está desafiando a la ocupación ”.

Rawabi utiliza productos de 500 empresas, incluidas las israelíes. Pero Masri dijo que ha tomado una posición firme contra los asentamientos israelíes en Cisjordania, que calificó de "los mayores obstáculos para la paz". Dijo que se enorgullece de que todos los contratos de su compañía incluyan una cláusula que prohíbe a los socios comerciales suministrar a Rawabi. Productos y servicios que se originaron en los asentamientos israelíes.

Pero Masri sigue enfrentándose a un dilema: no puede construir una ciudad sin trabajar con los israelíes, y tampoco puede silenciar las voces de los palestinos que lo culpan por colaborar con los ocupantes. Ambas partes han creado numerosos desafíos para el proyecto, que cuelga de un hilo que está tenso por la ocupación israelí en un extremo y las luchas internas palestinas en el otro.

En 2014, cuando Masri estaba listo para entregar nuevos apartamentos, los Rawabianos entrantes descubrieron que no había agua en la ciudad. La construcción de Rawabi dependía de un pozo que no podía suministrar suficiente agua para los residentes. Masri entró en pánico: había pasado los últimos dos años buscando la aprobación de un conducto de agua del Comité Conjunto de Agua Israelí-Palestina, pero nada había sucedido.

Un producto de los Acuerdos de Oslo, el JWC es responsable de suministrar agua a Cisjordania. La Autoridad Palestina tiene cierto poder para asignar agua dentro de la región, pero en última instancia, depende de los israelíes decidir cuánta agua reciben los territorios ocupados. Cada proyecto de agua en Cisjordania debe ser aprobado por el JWC, pero el comité no se ha reunido en años. La Autoridad Palestina boicotea las reuniones en protesta contra los asentamientos israelíes, la mayoría de los cuales también reciben su suministro de agua de Israel. Entonces, sin la aprobación de JWC y el consentimiento del gobierno israelí, Rawabi no podría construir un oleoducto.

La falta de agua casi mató el proyecto. La construcción tuvo que retrasarse, se cancelaron 450 contratos de compra de apartamentos a finales de 2014 y la situación se llevó todas las ganancias del negocio de Masri.

Según Masri, el agua no debería haber sido un problema. Él cree que el retraso fue intencional y un castigo israelí para la reconciliación Fatah-Hamas en 2014.

"No tuvimos nada que ver con eso, pero este fue el castigo", dijo. “Cuando estábamos a punto de entregar los apartamentos, nos enfrentamos a este problema [del agua]. Retrasó el traslado de personas durante casi dos años. Fue un retraso de alrededor de $ 100 millones para nosotros. Significó la detención de la construcción y también mató la euforia del proyecto. Mucha gente canceló ".

Afortunadamente, Rawabi tenía simpatizantes internacionales que estaban dispuestos a hablar en su nombre, incluido el presidente estadounidense Barack Obama y el ex primer ministro británico y enviado de Oriente Medio Tony Blair.

"Será mucho más difícil para nosotros atraer inversiones de personas fuera de Palestina si uno de los principales empresarios palestinos no puede lograr que su proyecto avance dentro de lo que sin duda sería un estado palestino", dijo Blair a la BBC News en 2015, explicando su apoyo al proyecto y su llamado a Israel para que le diera a Rawabi el agua que necesitaba desesperadamente.

El agua finalmente fluyó hacia Rawabi a mediados de 2015, después de que el primer ministro israelí, Benjamin Netanyahu, pasara por alto a JWC y prometió en febrero que la Autoridad de Agua de Israel traería a Rawabi a su sistema como un gesto para sus amigos internacionales. A Rawabi se le han asignado 300 metros cúbicos de agua al día, lo cual es suficiente para resolver la crisis aguda del agua, pero aún no es satisfactoria. Masri dijo que la ciudad está actualmente presionando por una mayor cuota de agua.

La crisis por el agua puede aliviarse, pero otros obstáculos causados por la ocupación continúan enfrentándose a Rawabi. La ciudad se encuentra en el Área A controlada por la Autoridad Palestina, pero para llegar a Rawabi, las personas y los recursos deben pasar por las regiones de Cisjordania bajo la jurisdicción israelí. Esta es la razón por la que Masri necesitaba la aprobación israelí para construir una tubería de agua. Incluso la estrecha carretera de acceso a Rawabi se construyó con el permiso de Israel, y Masri ha estado luchando para ampliarla con el fin de proporcionar un mejor acceso a la ciudad.

Tanto Nazzal como Flora Barghouti-Taher, una pediatra que se mudó a Rawabi hace dos semanas con su esposo y sus tres hijos pequeños, hablaron sobre las frustraciones de pasar por los puntos de control israelíes en su camino hacia y desde la ciudad.

"Me despierto cada mañana y pienso que sería una pesadilla si los puntos de control estuvieran cerrados", dijo Barghouti-Taher. "No hay manera de que pueda ir a trabajar [en Ramallah], hacer mis compras diarias, visitar a mi familia [extendida] y enviar a mis hijos a la escuela".

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Ella tiene miedo por lo impredecible que puede ser la situación. Los israelíes pueden abrir y cerrar los puestos de control cuando lo deseen, me dijo Barghouti-Taher. Su familia se arriesgó al mudarse a Rawabi, y el médico dijo que solo puede esperar que los puntos de control permanezcan abiertos.

Del mismo modo, Nazzal se siente indignado por la forma en que los soldados israelíes lo han tratado en los puestos de control. Él es un ciudadano estadounidense pero tiene una identificación palestina, por lo que debe pasar por los puntos de control como otros palestinos.

“La última vez, los soldados rodearon mi auto y me obligaron a bajar. Fue una búsqueda muy humillante ”, dijo. “Cada vez que tengo que ir a trabajar [en Ramallah], tengo que pasar por un punto de control y apuntar con un arma a mi cara. ¿Para qué? ¿Por ser palestino?

Entonces, antes de que Rawabi termine de construir su centro de TI y atraiga a las empresas de tecnología y otros empleos a la ciudad, sus residentes deben luchar para salir al trabajo cada mañana y pasar por los puestos controlados por soldados israelíes. No es sorprendente que la accesibilidad pueda ser un gran impedimento para comprar una propiedad en la ciudad.

La Autoridad Palestina, por su parte, se comprometió a respaldar el proyecto y proporcionar fondos (estimados en alrededor de $ 150 millones) para la infraestructura pública de Rawabi cuando firmó un acuerdo de asociación público-privada con la compañía de Masri en 2008. Pero no ha ofrecido casi nada. desde entonces. La tubería de agua se conectó sin la ayuda del gobierno palestino, la escuela que abrirá en septiembre es privada y la ciudad carece de una fuerza policial adecuada. La promesa financiera de la Autoridad Palestina también fracasó, y no es de extrañar: las donaciones extranjeras (que representan cerca del 40% del presupuesto palestino) han disminuido en los últimos años, mientras que los palestinos locales ven cada vez más a sus líderes como débiles y corruptos.

"Creemos que la Autoridad Palestina debería haber visto el proyecto como una prioridad máxima y debería haberlo apoyado ... construyendo una escuela, construyendo una carretera, construyendo una clínica, construyendo el tratamiento de aguas residuales, construyendo un tanque de agua", dijo Masri a The Jerusalem. Publicar en enero. "Desafortunadamente, su contribución hasta ahora ha sido cero en lo que respecta a la financiación". Esto sigue siendo cierto a partir de julio.

Y sin embargo, sin el apoyo de su propio gobierno y enfrentando los desafíos de los ocupantes israelíes y los palestinos locales por igual, Masri continúa haciendo realidad su sueño.

Debe establecerse la paz entre los líderes, dijo, pero una economía más fuerte y unos niveles de vida más altos en Cisjordania pueden contribuir al proceso de paz. "Rawabi no traerá paz", explicó Masri. "Pero aumentará las posibilidades de un acuerdo de paz".

Barghouti-Taher está de acuerdo. Ella ve a la ciudad como un sistema modelo que el estado palestino puede emular. Culpar a la ocupación es inútil, dijo. Los propios palestinos deben aprender a construir un sistema organizado y, en última instancia, un estado palestino.

Entonces, a pesar de sus críticos vocales, la incertidumbre de su futuro y los muchos obstáculos que se avecinan, Rawabi tiene al menos un grupo de partidarios leales: personas que se han mudado allí porque creen en el propósito del lugar.

"Estoy impresionado por la paciencia de Bashar para enfrentar esta negatividad de diferentes personas. Se enfrenta a problemas y dificultades tanto de los palestinos como de los israelíes. Estos son grandes desafíos para él ", dijo Nazzal. “Para mí y para nosotros los residentes, todos estamos a su lado. Queremos estar a su lado para completar este proyecto ".

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